Het merendeel van de seksueel actieve bevolking, zowel mannen als vrouwen, maakt in zijn leven één of zelfs verscheidene HPV-besmettingen door zonder daar iets van te merken.

Iedereen die seks heeft gehad, kan besmet zijn geraakt met HPV. Eén seksuele partner volstaat om besmet te raken. Maar, meestal ruimt het afweersysteem het HPV spontaan op, net zoals het dat doet met een verkoudheid. Slechts een klein deel van de vrouwen die met HPV besmet worden (1 op de 100 besmette vrouwen), ontwikkelt daadwerkelijk baarmoederhalskanker.