Immuuntherapie bij hoofd-halskankers

Immuuntherapie (ook immunotherapie genoemd) is een nieuwe optie in de behandelingsmogelijheden voor patiënten met een uitgezaaide of niet meer lokaal behandelbare hoofd-halstumor. De immunotherapie kan als enige behandeling worden toegediend of gecombineerd met chemotherapie. Uw behandelend arts zal met u bespreken wat de beste optie is.

Immuuntherapie is een behandeling met medicijnen die onze natuurlijke afweer of immuniteit stimuleren om de kankercellen aan te vallen en op te ruimen. Voor mensen met een hoofd-halskanker zijn op dit ogenblik onder andere de volgende medicijnen beschikbaar: nivolumab (merknaam Opdivo) en pembrolizumab (Keytruda).

Bijwerkingen

Over het algemeen leidt een behandeling met immunotherapie tot andere bijwerkingen dan bijvoorbeeld chemotherapie. Dat komt doordat immunotherapie zich zoveel mogelijk alleen op de kankercellen richt. Andere behandelingen zoals chemotherapie tasten de gezonde cellen meer aan.

Hoeveel klachten er ontstaan, ligt aan de soort behandeling en verschilt per persoon. Soms zijn er geen of weinig bijwerkingen, soms is er een plaatselijke bijwerking of zijn er bijwerkingen door het hele lichaam.

Treden er bijwerkingen op, dan heeft dat te maken met het overmatig werken van het immuunsysteem. Door immunotherapie leert het afweersysteem de kankercellen te herkennen als lichaamsvreemd. In sommige gevallen worden echter hierdoor ook eigen organen als lichaamsvreemd gezien. Daardoor ontstaat er een afweerreactie tegen deze organen. Dat noemen we een auto-immuunreactie. Deze reactie kan zich op alle organen richten, bijvoorbeeld de huid, darmen, longen, het hart, de gewrichten, ogen en onze zenuwen. Het kan resulteren in bijvoorbeeld huidafwijkingen, diarree, kortademigheid, gewrichtspijnen en extreme vermoeidheid.

Het is belangrijk om alle mogelijke bijwerkingen meteen aan uw arts te signaleren. Ook schijnbaar banale klachten kunnen immers wijzen op een auto-immuunreactie.

Over het algemeen zijn de bijwerkingen van immunotherapie goed te behandelen. Bespreek ze met uw behandelend arts die u raad kan geven hoe u er het best mee omgaat. Soms zal de arts een ander medicijn voorschrijven tegen de bijwerkingen. Als u last hebt van ernstige bijwerkingen, kan het ook gebeuren dat uw arts een andere soort immunotherapie voorstelt.